Concepto de asteroide

De griego “aster” cuyo significado es estrella y “eidos” = similar, los asteroides designan aquellos cuerpos, semejantes a estrellas, pero que no reúnen las características para ser tales, pero que tienen aspecto parecido a ellas, cuando son visualizados desde la Tierra.

Fue John FrederickWilliam Herschel, astrónomo de origen ingles (1792-1871) el que los designó de esta manera; aunque también suele llamárselos planetoides por ser más pequeños en sus dimensiones que los planetas, y que giran también alrededor del Sol, agrupados en forma de cinturón, muy separados entre sí; en general, entre las órbitas de Marte y el mayor de los planetas, Júpiter, aunque esto no siempre es así, ya que hay otros cinturones de asteroides, como el de Kulper o la Nube de Oort. Existen casos de asteroides que circulan atravesándose en la órbita terrestre. Cuando chocan entre sí caen fragmentos a la Tierra.

Su estructura es rocosa o metálica, de formas y colores diversos. Su tamaño es pequeño aunque variable, siendo el mayor de ellos, Ceres, cuyo diámetro es de 1.000 km; otros son más pequeños, como Gaspra, que mide 34 km y que fue fotografiado en el año 1991, por la nave “Galileo” que pasó por la zona de asteroides. Otros son mucho más pequeñitos. En total son más de dos millones, algunos formados por fragmentación.

Hay algunos llamados troyanos, por ser sus nombres extraídos de personajes de la Guerra de Troya; como por ejemplo, el asteroide Aquiles, número 588; el primero en ser descubierto, en el año 1906 por Maximiliam Wolf, astrónomo alemán que vivió entre los años 1863 y 1932.