Concepto de cereales

La palabra cereal procede etimológicamente del latín “cerealis” a su vez tomada del nombre de la diosa romana Ceres (cuyo significado es crecer o crear), equivalente a la diosa griega Deméter. Era la divinidad protectora de la agricultura especialmente del trigo y otros cereales, siendo la que enseñó a los seres humanos el arte de los cultivos, y de la elaboración del pan. Simbolizaba la abundancia y la fertilidad.

Los cereales son hierbas en cuyos tallos se forma una espiga de grano. Esos granos comestibles se encuentran protegidos por un hollejo dentro del cual se encuentra la semilla. Los granos pueden consumirse enteros o molidos como harina.

Concepto de cereales

Entre los cereales más conocidos se destacan el trigo, la cebada, la avena, el arroz, el maíz, el centeno, el sorgo y el mijo.

Los cereales son considerados básicos en la alimentación humana (también usados en la cría de ganado) ya que contienen proteínas, almidón, celulosa y lípidos. El trigo, la cebada, el centeno y la avena contienen gluten, una proteína vegetal que afecta a los celíacos.

La quinoa que muchos consideran que se trata de un cereal, no lo es, algunos la llaman “falso cereal”• y al no contener gluten pueden consumirla los celíacos.

El cereal más cultivado a nivel mundial es el trigo con el que se elabora el pan, las pastas, el cuscús, los pasteles. La cáscara de trigo es una gran fuente de calcio, hierro, fibras, cromo y vitamina B. La harina blanca pierde muchas de estas propiedades cuando se le quitan el germen y la cáscara. Por eso se recomienda el uso de la harina integral donde se muele el grano entero. De la parte dura y externa del trigo candeal se elabora la sémola.

Otro cereal muy popular es el arroz, principal alimento en muchas regiones, especialmente en Asia. La planta crece en campos anegados. Para separar el grano el arroz se trilla. Al igual que en el trigo se recomienda el consumo de arroz integral que conserva sus propiedades que le son quitadas en el arroz blanco.

Algunos cereales son muy resistentes y soportan la sequía, como el mijo y el sorgo, por lo cual es un alimento fundamental en ciertas regiones de Asia y África.