Concepto de etiología

La etiología es la ciencia cuyo objeto de estudio son las causas u orígenes de las cosas o fenómenos. Es un término muy usado en Filosofía, para indagar sobre las causas de un problema, como por ejemplo el origen del hombre; en Psicología, sobre las causas de ciertas conductas, y en Medicina, cuando es preciso averiguar las causas con sentido práctico, pues conociendo el origen de los trastornos o patologías puede hacerse un diagnóstico y tratamiento adecuados.

Muchas veces se habla en Medicina de etiología como sinónimo de patogenia, aunque esta última específicamente hace referencia a los mecanismos de desarrollo de las enfermedades.

Pasteur centró sus investigaciones en los microbios como causantes de las enfermedades. A partir del siglo XX las enfermedades son atribuidas a tres causas:

1. El medio ambiente, factor extrínseco que estadísticamente representa el 70 % de las causas de enfermedades (por ejemplo alergias causadas por plantas o animales, el sedentarismo y la contaminación ambiental).

2. El agente, que puede ser químico, como el caso de una droga; físico, como un accidente de tránsito, o infeccioso, por bacterias, parásitos o virus, que son susceptibles de ocasionar una enfermedad

3. El huésped, que es cualquier organismo, que es capaz de ser infectado por un agente, como ocurre con los parásitos, donde el huésped primario es donde desarrolla su vida, y secundario, quien lo alberga solo en su fase inicial. Las características del huésped determinan que el agente se instale o no.

Hay enfermedades cuya etiología aún no está definitivamente comprobada, asignándoles múltiples causas, como ocurre en el caso del cáncer.