Concepto de rayo

Se conoce como rayo a las líneas visibles o invisibles, que partiendo de una fuente energética, ya sea de luz, de calor, de radioactividad, etcétera, continúan la dirección en que esa energía se propaga. Al principio son rectas pero luego pueden variar su trayectoria dependiendo del medio que atraviesen.

En Óptica un rayo de luz es la línea de luz que sale de un objeto luminoso. Sin embargo no todos los rayos son luminosos, los hay infrarrojos o ultravioletas, y aún de longitud de onda menor, como los rayos gamma o los rayos X.

Los rayos catódicos se deben a un descubrimiento que en el año 1869 efectuó Hittorf. Son haces de electrones que se producen en el polo negativo o cátodo de un tubo de descarga de vidrio, cuyas paredes se hacen fluorescentes al propagarse estos rayos en línea recta. Cuando los rayos catódicos chocan contra un obstáculo metálico producen rayos X.

Los rayos X son aquellos compuestos por ondas de pequeña longitud, menor que los de la luz UV con capacidad para atravesar cuerpos opacos y producen impresiones fotográficas. Se producen las radiaciones cuando son frenados los electrones de alta velocidad por un objeto de metal construido al efecto. El uso de los rayos X con auxilio de la informática es muy importante en Medicina. La tomografía computada utiliza este recurso. Es empleado también en la industria para detectar fallas en soldaduras o en piezas fundidas.

Los rayos Gamma también son ondas electromagnéticas, de naturaleza similar a la de la luz, de muy pequeña longitud, con mucha capacidad de penetración, que solo pueden frenarse con plomo de gran espesor. Son muy eficaces en la eliminación de bacterias, por lo cual se utiliza con fines de desinfección.

Los rayos alfa son núcleos de helio integrados por dos protones y dos neutrones, lo que determina su carga eléctrica positiva.

Los rayos beta se integran por protones o por neutrones; por ello su carga eléctrica puede ser positiva o negativa.

Los rayos cósmicos llegan a nuestro planeta desde el exterior, y poseen mucha energía.

En la reflexión de ondas, se llama rayo incidente a las ondas que se dirigen a la interfase, y rayo reflejado el que se aleja de ella.

Durante las tormentas eléctricas se producen rayos, que son chispas violentas que se desprenden de las nubes, cargadas de electricidad estática, formadas al frotarse en el interior de la nube los cristales de hielo y las gotas de agua. Las chispas pueden dirigirse de un lado a otro de la nube (son rayos silenciosos) o descargarse entre la nube y el suelo, originando un ruido que se conoce como trueno.

También se llama rayo al radio de una rueda.