Concepto de esclavo

La palabra esclavo proviene etimológicamente del latín “sclavus” y su significado es “eslavo”, pueblo del noreste europeo que fue dominado, y sometido al poder del Sacro Imperio Romano germánico en el medioevo. Los eslavos eran vendidos a la España musulmana, donde eran castrados para no tener problemas con las damas de la corte. Ellos mismos se autonombraban esclavos.

Antes de ese entonces también había personas que eran consideradas cosas, objeto del derecho de propiedad de un amo, pero tenían otros nombres. Los romanos los llamaban “servus”, o sea el que presta un servicio, que en este caso no era remunerado, y podía ser objeto de transacción comercial. Los romanos consideraban que privar a un hombre de su libertad era un acto contrario al Derecho Natural, pero sin embargo, la institución se aceptaba por pertenecer a otro Derecho que regía entre los pueblos, llamado Derecho de Gentes.

Concepto de esclavo

Los romanos distinguieron entre lo que es un hombre o ser humano, y una persona, que además de ser un humano era titular de derechos. El esclavo (servi) romano si bien era considerado un hombre, no era sin embargo una persona. Las fuentes de esclavitud eran el nacimiento de una madre esclava, delitos cometidos por un hombre libre, o las guerras. De todos modos no era una condición irreversible, ya que se podía dejar de ser esclavo por disposición de las leyes o porque así lo decidía el dueño del esclavo (manumisión)

La institución de la esclavitud fue muy común en la antigüedad, y las edades media y moderna, pues representaban una mano de obra muy barata; y fueron las ideas de los filósofos ilustrados las que la combatieron, siendo la libertad uno de los postulados de la Revolución Francesa. En las Provincias Unidas del Río e la Plata, la libertad de vientres, que impedía que en el futuro haya nuevos esclavos, fue dispuesta por la Asamblea del Año XIII.

Por extensión, se usa la palabra esclavitud, para designar todo aquello que afecta la libertad de alguien. Ejemplo: “soy esclavo de tus caprichos” o “Juan es un esclavo del alcohol”.