Concepto de América

El nombre de América se debe a quien la identificó como un continente nuevo, el navegante italiano Américo Vespucio (1454-1512). El reconocimiento del mérito de Américo Vespucio fue realizado por el cartógrafo Martin Waldseemüller, quien al confeccionar el mapa del mundo en 1507 designó por primera vez con el nombre de América a las nuevas tierras halladas.

Este continente situado al oeste del meridiano de Greenwich fue encontrado por Cristóbal Colón en 1492 cuando buscaba una ruta hacia las Indias, el país de las especias, por lo cual confundió a lo que luego sería América con las Indias orientales. A ello se debe que los pobladores aborígenes recibieron la denominación de indios.

Luego del continente asiático, el americano es el más extenso del mundo, con 42.142.000 km² de superficie, y poblado por 910.717.000 de personas. Es el único de los continentes con una extensión que va desde el Polo Norte al Polo Sur, por lo que posee gran diversidad climática y de formas de vida.. Baña sus costas por el este, el Océano Atlántico, y por el oeste, el Pacífico. Está integrado por 35 estados independientes.

El relieve es prácticamente igual en toda su extensión. Al este los macizos, en el centro las planicies o llanuras, y al oeste las montañas.

La primera división de América se efectuó de acuerdo a sus características geológicas o físicas. De acuerdo a la teoría de la deriva continental, al principio habría dos Américas, la del Norte y la del Sur, que luego se unieron por lo que hoy se conoce como América Central. América del Norte comprende el sector que se extiende desde el Océano Glacial Ártico hasta el Istmo de Tehuantepec. América Central se ubica entre el citado Istmo y el Istmo de Panamá, mientras que América del Sur parte de este último Istmo hasta el norte del Pasaje de Drake.

Se reconoce con una clasificación más actual, la existencia de dos Américas, culturalmente diferentes: América anglosajona, que integran Estados Unidos y Canadá, donde se habla predominantemente inglés y francés, siendo económicamente más próspera, y América Latina, conquistada por España y Portugal, de habla española y portuguesa, más pobre y menos industrializada.

América Anglosajona y México integran un bloque económico que se denomina NAFTA, mientras muchos países de América del Sur conformaron el MERCOSUR.