Concepto de recursos naturales

Los recursos naturales son los elementos que proporciona la naturaleza para ser empleados por los hombres para satisfacer sus necesidades, ya sea directamente (por ejemplo el consumo de plantas y frutos) o en la elaboración de otros bienes, transformándolos, por ejemplo la extracción de hierro con los que se produce el acero; o la madera de los árboles para la industria del papel o la fabricación de muebles; o la producción de trigo para la elaboración de harina.

El aprovechamiento de los recursos naturales depende del conocimiento que tengan los hombres de sus posibilidades. Por mucho tiempo, el petróleo no fue considerado recurso, pues se desconocía su gran importancia en la industria del plástico, como combustible, para la conservación de alimentos, para elaborar detergentes, etcétera. Otro ejemplo en el mismo sentido es la utilización de la bauxita en la fabricación de aluminio.

Hay países que tienen recursos naturales propios, y otros que deben importarlos. Algunos recursos naturales, se denominan renovables o de flujo ya que tienen la capacidad de regenerarse en períodos temporales cortos, aunque debe tenerse en cuenta que la explotación indiscriminada de ellos puede llegar a agotarlos: son el aire, el agua, el suelo, la flora y la fauna.

Los minerales y los combustibles son ejemplos de recursos no renovables, pues si bien se forman nuevamente, lo hacen en períodos muy largos de tiempo. Por ello es importante encontrar para éstos, sustitutos renovables, como por ejemplo usar el sol como fuente de energía en lugar de los derivados del petróleo.

Muchas veces los recursos naturales resultan alterados tecnológicamente para ser mejor aprovechados como ocurre con los transgénicos.