Concepto de asfixia

La palabra asfixia, procede del griego ἀσφυξία (léase “asphyxia”) y hace referencia a la falta del aire necesario para respirar, que nos produce una sensación de ahogo, que puede llevarnos a la muerte.

Los seres vivos necesitan del oxígeno para vivir. En las plantas, les es indispensable absorber el oxígeno del aire, lo que hacen a través de los estomas, presentes en sus hojas, para transformarlo en dióxido de carbono y en vapor de agua, función que ejercitan especialmente por las noches. Si no tienen oxígeno, se asfixian. Las plantas pueden sufrir, también, de asfixia radicular, si reciben mucha más agua de la que necesitan, pues ellas no pueden eliminar el agua sobrante, si supera la capacidad de drenaje. En esas circunstancias, el agua en exceso, desplaza el oxígeno existente en el suelo, e imposibilita, por ende, la respiración radicular.

En los seres humanos, y otros animales de respiración pulmonar, si el aire no ingresa a los pulmones, se asfixian. Puede provocarse la asfixia por ahogo, al estar el sujeto sumergido en el agua; por atragantarse, con un objeto que le impide el paso del aire; por envenenarse con gases; por choque eléctrico que atraviesa el tórax y paraliza los mússculos de los pulmones, por estrangulación, al presionarse la tráquea, etcétera. Para evitar daños cerebrales y la muerte, se debe suministrar, rápidamente, respiración artificial.

Así como los seres humanos y otros animales de respiración pulmonar, nos asfixiamos si nos sumergimos en el agua y no tomamos aire del exterior durante un tiempo, los peces se asfixian fuera del agua, pues carecen de pulmones. En su reemplazo, tienen agallas, que les permite respirar en el agua, y no asfixiarse.

En sentido figurado, se dice que alguien está asfixiado, cuando no puede hacer frente a tantas responsabilidades, que lo dejan exhausto, por ejemplo: “Mi jefe me da tanto trabajo que me asfixia, pues no me da respiro, termino una tarea, y ya me asigna otra”. Puede referirse también, al exceso de cuidados, cariños y control, que le quitan a alguien sus libertades: “Mi madre me ama, pero me cuida tanto, que a veces siento que me asfixia y no me deja crecer”.

Con respecto a los procesos y actividades, se dicen que están asfixiados, cuando no pueden crecer y desarrollarse, estando a punto de colapsar: “La economía de este país está asfixiada, no se puede salir de la recesión, con salarios tan bajos y poca actividad industrial”.

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