Concepto de autótrofo

La palabra autótrofo, de uso en Biología, está integrada por términos que han sido tomados de la lengua griega: “autos” que significa “por sí mismo”, y “trophe”, que puede traducirse como “alimento”. Fue el botánico alemán Albert Bernhard Frank, quien acuñó el término en el año 1892, como también otras muchos, de uso en Botánica, como simbiosis y tropismo.

Se aplica la cualidad de autótrofo a aquellos organismos, cuya antigüedad se remonta a 2.000.000.000 de años, que son capaces de producir ellos mismos sus alimentos, a diferencia de los heterótrofos que los toman del medio en el que viven, consumiendo a otros organismos, autótrofos o heterótrofos.

Sin embargo, se cree, que no fueron los primeros organismos en surgir, ya que esta prioridad la tuvieron los heterótrofos, que ingerían materiales orgánicos que existían en abundancia en la sopa oceánica, sin oxígeno, compuesta por muchos elementos. Esos primeros organismos usaban la fermentación como metabolismo, lo que terminó por aniquilar las reservas orgánicas. Esto habría originado el surgimiento de los organismos autótrofos, las plantas, por adaptación, y poder así elaborar su alimento a partir de sustancias inorgánicas. A su vez, el proceso de fotosíntesis, utilizado para hacer su alimentación, oxigenó la atmósfera y las aguas, e impulsó muchas formas de vida. La mayoría de los organismos autótrofos se vale de la fotosíntesis para alimentarse, en cuyo proceso, logran convertir, la materia inorgánica en orgánica, utilizando la luz, transformándose la energía lumínica en energía química estable.

En la cadena alimenticia, los autótrofos, ocupan el primer escalón, por ser productores primarios, y son los más numerosos. Son capaces de elaborar grasas, proteínas y carbohidratos, reduciendo el dióxido de carbono, usando como agente, generalmente el agua, o, en algunos casos, sulfuro de hidrógeno. La energía es obtenida de la luz solar, por parte los denominados fotótrofos, como las plantas de hojas verdes y las algas, formando glucosa; mientras que los quimiótrofos, prescinden de la luz como fuente energética, obteniéndola por oxidación de compuestos inorgánicos reducidos, como ocurre con las bacterias del hierro, del nitrógeno, del hidrógeno o del azufre.

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