Concepto de carbonífero

El carbonífero, es un período geológico, ubicado en la era paleozoica o primaria. Esta era (la paleozoica) ocurrió desde hace 600.000.000 de años a 225.000.000 de años, y para su estudio se la divide en los siguientes períodos: cámbrico, ordovícico, silúrico, devónico, carbonífero y pérmico. En el carbonífero, la etapa más larga de la era paleozoica, y la anteúltima, surgieron los invertebrados, los primeros vertebrados, los peces, equinodermos, braquiópodos, esponjas, anfibios y reptiles; y las plantas se extendieron por la superficie terrestre.

El carbonífero, tuvo inicio hace 359.000.000 de años y finalizó hace 299.000.000. Debe su nombre, acuñado por los geólogos William Conybeare y William Phillips, en 1822, a que en esta etapa se formó el carbón a partir de vegetales enterrados, pues son inmensas las cantidades de fósiles de plantas, en especial, los pteridófitos, como helechos, esquisetos y licopodios, que, surgidos en el devónico, se convirtieron en el carbonífero en grandes extensiones de bosques, especialmente de coníferas, que alcanzaron alturas de hasta 30 metros, de hojas perennes, que produjeron mucho oxígeno eliminando el dióxido de carbono. Los bosques resultaron sepultados, formando turba, que se fue convirtiendo en depósitos de carbón. Esto fue comprobado con el estudio de rocas británicas. Ese carbón, sería el primer combustible fósil en ser aprovechado por el ser humano, especialmente en la Revolución Industrial, de mediados del siglo XVIII. También proliferaron los hongos.

En los inicios del carbonífero el clima era en general cálido y húmedo, por lo que proliferaron las selvas, pero en los últimos años, el clima se enfrió, se tornó más seco, y hubo glaciaciones en el polo sur de la Pangea, llamada Gondwana.

En este período, se formó, por el gran movimiento de placas tectónicas, la Pangea, supercontinente, que englobaba a las tierras emergidas en su totalidad. Los mares, que habían reducido su caudal en el devónico, ahora lo incrementaron, originándose nuevas fuentes de agua salada; se formaron las montañas, se extinguieron los peces primitivos; los tiburones que ya existían en el silúrgico, fueron adquiriendo las formas como hoy los conocemos; los anfibios, dotados de pulmones, surgidos en el devónico, evolucionaron, y se desarrollaron los reptiles, que continuaron adaptándose en el pérmico. Son muchos los insectos de fines del carbonífero, como el caso de las cucarachas, y enormes moscas, que se multiplican en el pérmico, con grandes variedades. Existían también grandes arañas, libélulas y escorpiones gigantescos, tal vez por la gran concentración de oxígeno o la ausencia de predadores.

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