Concepto de catalizador

La palabra catalizador, está integrada por catálisis, término que procede del griego κατάλυσις (léase “katálysis” y significa “disolución”, más los sufijos “izar” que se traduce como “convertir en” y “tor” que indica “agente”.

Empezaremos definiendo una reacción química como el proceso de ruptura de los enlaces de los átomos que componían una molécula y su reagrupación por unión con diferentes enlaces, conformando una molécula nueva. Los catalizadores son sustancias, que influyen en la reacción química, acelerándola, permaneciendo, esas sustancias, inalterables, acabado el proceso. Ese efecto provocado por los catalizadores, recibe el nombre de catálisis. En ocasiones pueden tener un efecto inverso y disminuir la velocidad del proceso. En ese caso, se los conoce como inhibidores o catalizadores negativos.

Las reacciones químicas necesitan para su inicio que los cuerpos reaccionantes tengan un nivel de energía mínimo de activación, teniendo el catalizador, la misión de que ese mínimo nivel sea alcanzado anticipadamente, sin alterar las condiciones de equilibrio. Solo se necesitan reducidas cantidades de catalizador para que el proceso de grandes cantidades de sustancias reaccionantes se acelere, siendo específicas, según de qué reacción se trate.

A diferencia de lo que sucede con los reactivos, que van disminuyendo su masa en el proceso de reacción, no hay modificación de la masa del catalizador durante la reacción química.

Entre los catalizadores más usuales, podemos mencionar a las enzimas, que son proteínas que actúan como tales en las reacciones bioquímicas. Otro caso es la catálisis ácido y la catálisis básica donde la reacción química usa como catalizador un ácido, que es generalmente el protón, y la base es, frecuentemente, un ion hidroxilo.

En mecánica de automotores, el catalizador, o, también llamado, convertidor catalítico, integra el motor de combustión interna con el propósito de controlar y mitigar los gases tóxicos que emite el motor. Los más modernos automóviles, cuentan con dos catalizadores, uno más pequeño y compacto, y otro principal, de mayor tamaño. Comenzaron su uso en 1975, para reducir la contaminación ambiental.

El catalizador, es un objeto metálico antitérmico, que está ubicado en el caño de escape, precediendo al silenciador, y consiste en una malla de metal, que tienen canales longitudinales, revestidos platino, paladio y rodio. Cuando los gases nocivos, generados por la combustión que se produce en el cilindro, se contactan con el catalizador, se producen las reacciones químicas, se aceleran, y así se logra descomponer y oxidar esos gases dañinos (monóxido de carbono, óxido de nitrógeno e hidrocarburos no quemados, convirtiéndolos en inocuos (agua o dióxido de carbono).

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