Concepto de nitrato

Los nitratos, son minerales conocidos desde el medioevo, cuyo símbolo químico es NO3 que significa que en su composición hay un átomo de nitrógeno y tres de oxígeno.

Son compuestos de tipo inorgánico, cuyo nombre fue acuñado por el político y químico francés que vivió entre 1737 y 1816, Louis Bernard Guyton de Morveau.

Son sales o también ésteres, que se derivan del ácido nítrico. Se trata de compuestos que podemos hallarlos en la naturaleza, originados en el ciclo del nitrógeno. Son muy solubles en agua y tienen gran poder oxidante. Se transforman en óxidos por la acción del calor.

Los óxidos de nitrógeno que se originan durante las tormentas con descargas eléctricas; y los compuestos nitrogenados (biomoléculas que tienen nitrógeno) como las proteínas, la bilirrubina o el ácido úrico al descomponerse, generan nitratos inorgánicos. Los nitratos orgánicos tienen eficacia farmacológica como vasodilatadores. El más conocido es la nitroglicerina. Bajan la presión arterial.

Entre las aplicaciones de los nitratos, se usan para hacer abonos agrícolas en la forma de nitrato de amonio, como el de la foto, integrado por nitrato y por amonio. El de potasio (KNO3) se usa en la elaboración de la pólvora negra. Las sales de nitratos suelen usarse para la conservación de carnes, especialmente para salchichas y hamburguesas.
La mayor fuente de nitratos son las verduras, especialmente las que tienen hojas verdes, y también las zanahorias y remolachas.

Los fertilizantes, especialmente si se usan en invernaderos; y la orina y excrementos de los animales, pueden causar el aumento de nitratos, lo que es desaconsejable. También se encuentran en el agua potable, aunque esto solo es problemático para los bebés. La toxicidad de los nitratos se deriva en especial, de su conversión a nitritos.

Para hallar cloruro en ciertas soluciones se utiliza un compuesto de sal inorgánica mixta que se denomina nitrato de plata, el que, aplicado tópicamente, actúa como antiséptico y para cauterizar heridas.