Concepto de alcaloide

El término alcaloide, ha sido acuñado como “alkaloid”, en 1818 por el farmacéutico alemán Karl Friedrich Wilhelm Meissner, uniendo los términos “álcalis” que se refiere a carbonatos de alcalinos y “–oide” que alude a una semejanza.

En general, los alcaloides proceden de plantas, siendo metabolitos secundarios de ellas, sintetizados. Los protoalcaloides son los de origen animal. Son hidrosolubles a pH ácido y solubles en solventes orgánicos a pH alcalino. Los que se consideran verdaderos, son derivados de un aminoácido, y son nitrogenados, teniendo, en general gran acción fisiológica sobre los organismos animales y el hombre, siendo psicoactivos. Entre los alcaloides más conocidos, podemos nombrar a la cafeína, la nicotina, la codeína, la teína, la mateína, la morfina, y la quinina, siendo la cocaína el primer alcaloide en ser sintetizado. Los aborígenes americanos, como el caso de los mayas, ya los usaban con fines terapéuticos (pueden actuar como analgésicos, estimulantes o calmantes de dolor) y rituales. Actúan sobre el sistema nervioso, especialmente en el central. Algunos pueden provocar excitación como la cocaína, y otros, depresión, como la morfina. Pueden ser altamente tóxicos, según su tipo y la dosis ingerida. Encontramos, por ejemplo, el acónito, en la aconitina, que es muy venenoso.

En sus inicios, se requería para ser un alcaloide, presentar un sistema heterocíclico; pero luego se incluyeron otros, con estructuras simples, como la efedrina. También se consiguió aislar alcaloides de procedencia animal.

En 1960, los alcaloides fueron clasificados de la siguiente manera por Hegnauer: 1. Alcaloides verdaderos: que son metabolitos secundarios que contienen un nitrógeno heterocíclico, con un esqueleto de carbono, procedente, en forma parcial o total, de un aminoácido proteínico. 2. Pseudoalcaloides, tienen nitrógeno, pero no proceden de un aminoácido proteínico. 3. Protoalcaloides, que, si bien se forman a partir de un aminoácido proteínico, no conforman un sistema heterocíclico. 4. Secoalcaloide, procedentes de un alcaloide verdadero, pero donde se forma un grupo nitrogenado de cadena abierta, a causa de escindirse el anillo heterocíclico.