Concepto de termómetro

El termómetro es un instrumento técnico destinado a medir temperaturas, o sea la energía interna que un cuerpo posee.

En general constan de un tubo cerrado, de vidrio alargado y fino, que contiene interiormente mercurio o alcohol coloreado dentro del bulbo, parte ensanchada del aparato. Este bulbo es el debe ponerse en contacto con el cuerpo cuya temperatura se desea medir. Al calentarse, el líquido se dilata según la temperatura del objeto en cuyo contacto esté, al moverse rápidamente las partículas que lo componen. La altura que alcanza el líquido en su interior es registrada en una marca que el termómetro posee, cuyo conjunto recibe el nombre de escala.

El valor cero del termómetro en la escala Celsius, la más usada, es el que corresponde a la altura a la que se eleva el líquido contenido en el bulbo al estar en contacto con agua congelada. El valor 100 es la altura que alcanza al contactarse con el agua hirviendo. Luego se divide en cien partes iguales que reciben el nombre de grados centígrados o grados Celsius.

Su uso en medicina humana y en veterinaria es muy importante, para saber si las personas o animales tienen fiebre que es síntoma de una enfermedad. En los humamos, se considera que se tiene fiebre, cuando colocado el termómetro en la axila (debajo del brazo) marca más de 37,2ºC. Si se coloca el termometro en la boca, la fiebre debe ser de más de 37,5ºC y si es rectal 38ºC o más. En los animales es diferente. Por ejemplo, en los perros, la fiebre es una temperatura superior a 39ºC.

Los termómetros de mercurio, obra de Daniel Fahrenheit, que los inventó en el año 1714, tienen un efecto muy contaminante para el medio ambiente y hay países como España que por ese motivo, prohibieron su utilización. Cuando los termómetros de mercurio se rompen, una parte pasa al ambiente por evaporación, pero el resto puede contaminar aguas, si se lo tira por ejemplo, en el inodoro, y suelos, siendo muy peligroso pues altera el sistema nervioso central. Si todavía alguien los usa, y accidentalmente se le rompe, debe ventilar bien la habitación, y para juntar los restos de mercurio protegerse las manos con guantes, debiéndose descartar como residuo peligroso. Actualmente se utilizan termómetros digitales, sin mercurio que no contienen escalas graduadas, sino que se puede leer directamente en el aparato, la temperatura del cuerpo, gracias a una sonda que se ubica en el exterior del termómetro.

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