Concepto de cinabrio

El cinabrio o cinabrita, es un mineral, que pertenece a la clase de los sulfuros (sulfuro de mercurio, con fórmula química HgS) de cual se extrae el mercurio (contiene 85 % de mercurio, siendo el 15 % restante, azufre).

El cinabrio es muy pesado y de color rojo oscuro, por lo que también se lo conoce como bermellón.

Cinabrio, como denominación para este mineral, procede de la lengua persa y árabe, siendo en ellas, respectivamente, "zinjirfrah" y "zinjafr", con el significado de “sangre de dragón”, aludiendo a su tono. Por ese color rojo intenso, fue empleado antiguamente, pulverizado, en las pinturas rupestres, y en las civilizaciones de la Edad antigua, como pigmento, incluso para teñir prendas de vestir, y elaborar maquillajes. En la Edad Media, se lo usó como iluminador de manuscritos; los alquimistas creían que detenía el envejecimiento, ya que preservaba los huesos; aunque en la actualidad se lo ha dejado de emplear en esas materias, por resultar tóxico. Produce, por su contenido en mercurio, dolores torácicos, daños renales, intestinales, fatiga, temblores, corroe las mucosas, y puede llegar a matar. Sus usos siguen siendo importantes, especialmente en aparatos médicos y odontológicos.

Puede hallarse en las cercanías de rocas volcánicas y en filones hidrotermales, en las cavidades rocosas. Es muy poco frecuente que forme cristales, de singular brillo; sino que se presenta en agregados masivos o granulosos.

Comparativamente, es parecido al cuarzo, con polarización circular; pero además, hay varios minerales que se asocian con el cinabrio, por ejemplo, el mercurio nativo, la pirita, la calcopirita, la marcasita y la dolomita.

Hay yacimientos de cinabrio en China (uno de los pocos lugares donde se lo encuentra como cristales romboédricos) Colombia, México, Perú, Estados Unidos, China, Alemania, Eslovenia, Eslovaquia; siendo el más destacado, y el más antiguo (se formó hace unos 430.000.000 de años) el de Almadén en el suroeste de Ciudad Real (España) que se usó desde épocas remotas como producto exportable, hacia la antigua Roma, a precios tan altos que se reservaban solo para la elite; con el descubrimiento de América se exportó hacia ese nuevo continente, para amalgamarlo con la plata; y es de donde procede un tercio del mercurio que se consumía a nivel mundial, hasta su cierre en 2003, teniendo la zona un gran impacto ambiental negativo. El trabajo en las minas de cinabrio es tan peligroso, como ya se dijo, que se empleó para ello entre los siglos XVI y XVIII la mano de obra de presidiarios y de esclavos.

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