Concepto de epidemia

Etimología

la palabra epidemia es un sustantivo femenino que nació a partir del vocablo griego "epidêmon", integrado por los siguientes términos: la preposición "epi" que se traduce como "sobre", y "demos", como pueblo, para referirse a las enfermedades que durante un tiempo, afectan un lugar.

Esta palabra ya fue empleada entre los médicos de la antigua Grecia, siendo "Epidemias" el título de una de las grandes obras de Hipócrates, donde se recopilan diversas enfermedades e hisytorias clínicas, en 7 tomos.

¿Qué es una epidemia?

Las enfermedades infecciosas (bacterianas o virales) son contagiosas, y por eso suelen propagarse. Cuando la propagación entre humanos es rápida, y alcanza a muchos individuos al unísono, en una zona determinada, se denomina epidemia. Si se produce entre animales se llama epizootia. La epidemia sobrepasa el nivel de casos esperados de esa enfermedad. Algunos amplían el concepto a enfermedades no contagiosas, pero cuyo número de casos crece significativamente, como por ejemplo, el asma.

Si se extiende aún más, siendo una amenaza que trasciende fronteras, se llama pandemia en los humanos, y panzootia entre animales. Si la enfermedad se instala en forma permanente dentro de un territorio (ciudad, provincia, país) toma el nombre de endemia (humanos) o enzootia (animales).

Algunas epidemias en la historia

En la Edad Media se registró una gran epidemia de peste negra que diezmó a la población. En esa época se consideraba que eran castigos divinos y se combatían rezando. Los progresos científicos hicieron que actualmente las epidemias sean más controlables.

La Organización Mundial de la Salud tiene por objetivo el control epidemiológico mundial, con medidas de prevención y tratamiento. Los distintos Estados deben declarar ante esta entidad, la existencia de epidemias en su territorio.

En Argentina, una epidemia de fiebre amarilla, iniciada en enero de 1871 y que duró tres meses, dejó como saldo 14.000 personas fallecidas, afectando en especial, a las zonas más pobres.

En Zimbabue se está registrando una epidemia de cólera desde fines de 2008 que ya arrojó más de tres mil muertos. En Madrid, el invierno 2009, trajo una epidemia de gripe. Se considera epidemia cuando se registra una proporción de 50 casos por cada 100.000 habitantes, contándose ya en Madrid, 249. El SIDA se considera una epidemia, que ya tiene características de pandemia, siendo África Subsahariana la región más afectada.

Por extensión

Por extensión, se llama epidemia a cualquier mal que se difunde. Por ejemplo: “Hay una epidemia de violencia” o "La falta de respeto hacia los mayores se está convirtiendo en una epidemia entre los jóvenes de mi pueblo".