Concepto de bismuto

El bismuto, junto el nitrógeno, fósforo, arsénico y antimonio pertenecen al grupo 15 de la tabla periódica, pero tanto el bismuto como el antimonio, presentan características metálicas, a diferencia de los otros elementos mencionados.

El símbolo del bismuto es Bi, y fue conocido desde hace mucho tiempo. Sin embargo hasta fines de la Edad Moderna, no se lo diferenció del estaño, del zinc y del plomo, con los cuáles se lo confundía.

No abunda en nuestro planeta, y ocupa al respecto, el puesto número 73, estimándose que en la corteza terrestre hay alrededor de 0.00002 % de bismuto, siendo el lugar donde existen más depósitos, América del Sur, en especial en Bolivia. México y China, también lo poseen. Lo hallamos en estado elemental y también combinado, formando la bismutita y el ocre de bismuto. Es obtenido al tostar su sulfuro, que logra convertirse en óxido, y luego se lo reduce, calentándolo con carbón. En Estados Unidos, lo obtienen, al refinar el cobre y el plomo, como subproducto y se emplea mayoritariamente en la industria farmacéutica.

El subsalicilato de bismuto, es una sal insoluble de bismuto trivalente, que es empleado, en medicina, desde el siglo XX, como antidiarreico y antiácido, pudiendo prescribírselo a adultos y niños mayores de 12 años. Su efecto se produce al disminuir el flujo de líquidos y electrolitos a las heces. Además, reduce la inflamación intestinal y tiene aptitud de eliminar a los microorganismos que provocan la diarrea.

El número atómico del bismuto es 83, su valencia 3,5, su estado de oxidación +3, y su masa atómica, 208,980 g/mol.

El color del bismuto es cristalino, brillante y blanquecino, con un tinte rojizo o amarillento, y es duro pero frágil. Se oxida cuando tiene contacto con el aire húmedo. Se disuelve en ácido nítrico. No es ni maleable ni dúctil. Es pesado, pero de muy escasa toxicidad para el ambiente. Inyectado, puede causar algún daño mínimo hepático, aunque es peligroso en grandes cantidades. Inhalarlo, puede producir problemas respiratorios.

Se usa mucho en aleaciones, con estaño, mercurio y plomo, que tienen como característica, su bajo punto de fusión, usadas para fabricar fusibles, válvulas de seguridad, moldes y soldaduras. Es muy requerido en fundiciones pues, a diferencia de otros metales, se expande al solidificarse. No resulta buen conductor ni del calor ni de la electricidad y opaco a los rayos X. Puede reemplazar al plomo, en balística y en plomadas de pesca. El oxicloruro de bismuto, se usa para dar tinte a las pinturas y cosméticos.

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