Concepto de celulosa

La celulosa es una sustancia, un polisacárido o carbohidrato complejo, que se halla en las fibras vegetales y paredes celulares del algodón y la madera, como tejido de sostén (es el esqueleto de los vegetales) cuyo uso es muy apreciado en la industria papelera y textil. Otro uso es para la fabricación de explosivos. En el algodón está presente en un 90 % y en la madera en un 50 %.

La celulosa integra la biomasa de nuestro planeta, siendo un biopolímero o polímero natural, que está integrado solamente por moléculas de β-glucosa, por lo cual se trata de un homopolisacárido.

El descubrimiento de la celulosa se debe al matemático y químico Anselme Payen, de origen francés, que logró aislarla en los vegetales en el año 1838 e hizo su fórmula química (C6H10O5).

La estructura química de la celulosa es lineal, estableciéndose entre los diferentes grupos de hidroxilos muchos puentes de hidrógeno. La celulosa es rígida, insípida, no cristaliza y es insoluble al agua.

Incluir celulosa en la dieta humana, por ejemplo a través de las verduras crucíferas, los tubérculos, los cereales integrales y las frutas, es importante para el sistema digestivo pues moviliza el tránsito intestinal. En la dieta animal salvo en los rumiantes, herbívoros, y algunos micrrorganismos, el resto no son capaces de metabolizarla. Por ejemplo si le damos zanahoria a un perro no lo nutrirá, por lo cual no puede ser parte predominante de su dieta. Conviene dárselas pisada.

La obtención de la celulosa para uso industrial, puede ser por procedimientos químicos, sometiendo la madera a temperatura y presiones altas, en cocción con aditivos químicos, para que las fibras se liberen disolviendo la lignina. Se obtiene un producto de alta calidad y resistencia, aunque el rendimiento es bajo, ya que del total de la madera solo un 40 % es convertido en fibras.

Otro modo de obtener la celulosa es por procedimientos mecánicos, donde también se la somete a altas temperaturas y presiones, pero antes se la muele. No se elimina la lignina y por eso el rendimiento es mayor, pero es más baja la calidad. La lignina al oxidarse da una tonalidad amarilla como podemos apreciar en los papeles antiguos.