Concepto de índice

Su significado etimológico es indicio o señal, por eso recibe ese nombre el dedo de la mano, entre el pulgar y el medio o mayor, que se utiliza para mostrar alguna cosa. Ejemplo: "Me señaló con su índice donde se situaba la calle que estaba buscando".

Entre los hindúes, donde es frecuente que se coma con las manos, la mano izquierda no es usada para alimentarse, pues es considerada impura, la derecha sí, salvo el dedo índice que también es tenido por impuro, pudiendo usarse tanto la mano izquierda como el índice de la derecha, si es para comer con cubiertos.

En una biblioteca se usa para clasificar y sistematizar los libros existentes, ordenados por autor, tema o alfabéticamente, y dentro de cada texto se usa para señalar su división en títulos y capítulos. Un índice ordena, mostrando donde se hallan los elementos sujetos a examen, y se coloca generalmente al principio o final de los libros, monografías o trabajos científicos en general, para facilitar la búsqueda del contenido. Muchas veces en un mismo texto hallamos un índice temático, y un índice alfabético, muy útil ya que en él se colocan los temas que queremos buscar, indicando en qué página del contenido se encuentran. Así en el índice de un libro hallamos los temas, y las páginas donde ellos se encuentran. En una biblioteca nos mostrará por ejemplo en qué estante se ubican los libros ordenados, ya sea por temas o por autores. Ejemplos: "Este libro no tiene índice, y me cuesta mucho encontrar el tema que busco" o "Este libro tiene varios índices, no solo de temas, sino también de palabras y de topónimos"

Se usa por extensión a todo tipo de indicadores que miden situaciones contextuales. Así se habla de índice de desarrollo humano, que, medido por el Programa de las Naciones Unidas para el Desarrollo, mide, en cada país, sus condiciones de vida, materiales y culturales; de índice accionario, que mide la evolución del precio de las acciones que se comercializan en el mercado de valores, de índice de refracción, valor en números que permite mostrar una relación de tipo estadística en un fenómeno dterminado; o índices económicos que muestran las variables que miden el crecimiento o retroceso de determinados patrimonios individuales, societarios o arcas públicas. El índice de precios, analiza los precios en un período determinado. Un buen índice es el que muestra una evolución positiva, no siempre creciente. Por ejemplo es positivo un índice creciente en la economía, pero es bueno un índice decreciente en materia de delitos.