Concepto de elementos

Son principios físicos o químicos que componen los cuerpos. En la antigüedad griega, los filósofos, sobre todo Empédocles se preocupó por determinar cuáles eran esos elementos, y halló cuatro: el aire, la tierra, el agua y el fuego. Los alquimistas medievales, antecesores de los actuales químicos, también se preocuparon del tema, pero fue recién Robert Boyle (1627-1691) quien contribuyó a lograr un concepto más acabado de elemento, como una sustancia básica, susceptible de ser combinada con otros elementos, con la finalidad de obtener un compuesto, y que una vez aislada es imposible que sea descompuesta en una sustancia de mayor simplicidad. John Dalton (1766-1844) sostuvo que cada elemento estaba conformado por un grupo de átomos específicos, diferenciados por su masa. Poseen igual número atómico. A los grupos de átomos luego se los llamó moléculas.

Integrando todas estas características esenciales podemos entonces concluir que son sustancias básicas, que no pueden descomponerse, formados por átomos de igual número atómico.

Durante el siglo XIX aumentó considerablemente el número de elementos, los que fueron clasificados en tablas, agrupados por familias, dividiéndose también en metales (75 %) y no metales (25 %). Actualmente los elementos químicos son mayores a un centenar, un diez por ciento de los cuales, no son naturales, sino obtenidos en laboratorio.

El mundo mineral, vegetal y animal se compone de elementos comunes. Los que son propios de los seres vivos, como el oxígeno, el carbono, el hidrógeno, el nitrógeno, y en menor medida, el cinc, el cobre, el hierro, y el manganeso, reciben el nombre de elementos biogenésicos.

También se llama elemento en forma más general, a aquellas partes que conforman una cosa.

En la naturaleza designa el medio ambiente de un ecosistema, y las fuerzas naturales que componen el clima, por ejemplo, la lluvia, la humedad, la presión atmosférica.