Concepto de libre comercio

La libertad de ejercer el comercio significa la posibilidad de no tener restricciones (salvo las impuestas por la equidad y el derecho de terceros) para ejercer la actividad de comprar y vender con fines de lucro y habitualidad tanto en el mercado interno como en el externo. Es opuesto al proteccionismo donde existe control estatal para proteger a consumidores, por ejemplo estableciendo precios máximos en el mercado local, o a las industrias nacionales, imponiendo aranceles a la importación.

Un ejemplo de falta de libertad de comercio fueron los gremios medievales que imponían horarios estrictos de labor o precios fijos a las mercaderías, evitando la competencia. En el sistema de libre comercio, expresión del liberalismo nacido en el siglo XVIII, los precios se fijan libremente por la oferta y la demanda sin intervencionismo estatal.

En el comercio exterior, significa no imponer barreras a la importación y exportación de productos, sobre todo mediante el pago de derechos aduaneros. La creación de bloques económicos regionales como la Comunidad Económica Europea o el MERCOSUR permite la libre circulación de mercancías por el territorio de los países que los integran.

Una de las causas que impulsó la liberación de los países americanos durante el siglo XIX, fue la falta de libertad comercial impuesta por España a sus colonias (lo mismo hizo Portugal) que no les permitía comerciar más que con la Metrópoli, en un sistema llamado monopolio comercial con puerto único. Esta restricción obligó a los comerciantes americanos a iniciar un comercio ilegal (contrabando) con otras potencias, sobre todo Inglaterra, que le ofrecían mejores condiciones de intercambio. España para evitar el contrabando intentó flexibilizar el comercio, permitiendo que cualquier barco español autorizado, pudiera comerciar con América.

En 1778 se sancionó el Reglamento de Libre Comercio, que en realidad seguía impidiendo que se comerciara con otros países distintos de España, y sólo se limitó a abrir otros puertos, eliminando el régimen de puerto único.